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¿Cómo puede usarse la naturaleza para curar el medio ambiente?

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Chinnapong | Shutterstock
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La tierra misma tiene muchas respuestas

¿Qué se necesita para cambiar el tipo de daño ecológico que muchos científicos advierten que amenaza la supervivencia del hombre en el Planeta Tierra? ¿Requerirá intervenciones costosas o regulaciones que restrinjan la economía?

“El clima es un bien común, que pertenece a todos y está destinado a todos”, escribió el Papa Francisco en su encíclica 2015 Laudato Sì. “A nivel global, es un sistema complejo vinculado a muchas de las condiciones esenciales para la vida humana. Un consenso científico muy sólido indica que actualmente estamos presenciando un calentamiento perturbador del sistema climático”.

Algunos investigadores están empezando a encontrar soluciones en la naturaleza misma.

Los océanos del mundo, que cubren alrededor del 71 por ciento de la superficie de la Tierra, absorben gran parte del carbono atmosférico que parece estar contribuyendo al aumento de la temperatura global. De acuerdo con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), los océanos absorbieron 34 mil millones de toneladas métricas de carbono de la quema de combustibles fósiles de 1994 a 2007.

Pero eso es un reflejo del hecho de que las emisiones de carbono están aumentando y, si bien el océano reduce el impacto del calentamiento de las emisiones, esto puede causar otros problemas. “El dióxido de carbono disuelto en el océano hace que el agua de mar se acidifique, lo que amenaza la capacidad de los mariscos y los corales para construir sus esqueletos y afecta la salud de otras especies marinas y de peces, muchas de las cuales son importantes para las economías costeras y la seguridad alimentaria”, dice la NOAA.

En un intrigante ejemplo de curación de la naturaleza, se ha encontrado que ciertas rocas también pueden absorber carbono, sin los efectos secundarios que se ven en la vida marina. En Omán, hay rocas que naturalmente reaccionan con el dióxido de carbono de la atmósfera y lo convierten en piedra, informó recientemente el New York Times.

“Los científicos dicen que si un proceso natural, llamado mineralización de carbono, pudiera aprovecharse, acelerarse y aplicarse de manera económica a gran escala, esto podría ayudar a combatir el cambio climático. Las rocas podrían eliminar algunos de los miles de millones de toneladas de dióxido de carbono que atrapan el calor que los humanos han bombeado al aire desde el comienzo de la Era Industrial”, informó el periódico. “Y al convertir ese CO2 en piedra, como las rocas en Omán, o en muchos otros lugares del mundo que tienen formaciones geológicas similares, se garantizará que el gas permanezca fuera de la atmósfera para siempre”.

Soluciones como esta se incluyen en la categoría de “bioingeniería”, un enfoque controvertido para curar el planeta que también incluye “atenuar el sol”. No todos están entusiasmados con el potencial que tienen de brindar respuestas a los desafíos ambientales. Algunos dicen que estas tecnologías “presentan enormes riesgos potenciales para las personas y la naturaleza, y podrían socavar los esfuerzos para reducir las emisiones, entre otras cosas porque muchas están respaldadas por intereses de combustibles fósiles”, informó Reuters.

“Estas tecnologías proporcionan una excusa perfecta para demorar la acción o debilitar nuestros objetivos actuales de reducción de emisiones”, dijo Carroll Muffett, presidente del Centro para el Derecho Internacional del Medio Ambiente, con sede en Washington.

Si bien el sol ha sido visto durante mucho tiempo como una fuente alternativa de energía, eliminando la necesidad de quemar combustibles fósiles, ahora existen experimentos para usar aviones de gran altitud para rociar partículas de azufre reflectantes en la estratosfera.

La Asamblea de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente está considerando si comenzar a evaluar y establecer reglas sobre tales tecnologías.

Mientras tanto, hay una gran cantidad de pequeños esfuerzos para ayudar a combatir el aumento de las temperaturas globales y la degradación ambiental.

Si ciertas rocas pueden absorber el carbono de la atmósfera, se pueden también utilizar rocas para mejorar una atmósfera. La catedral de San Patricio en la ciudad de Nueva York lo está demostrando, y al mismo tiempo reduce la necesidad de calentar el combustible. A principios de 2017, la catedral activó una planta geotérmica para calentarla en invierno y enfriarla en verano. El nuevo sistema aprovecha el agua subterránea, a través de 10 orificios perforados a más de 2,200 pies de profundidad, que siempre está entre 52 y 63 grados.

“El principio básico es que estás extrayendo agua de la tierra, y en el invierno estás sacando calor de eso para crear calefacción para el edificio, y en el verano estás sacando agua de enfriamiento e inyectando el agua más caliente de vuelta a la tierra “, explicó el arquitecto Jeff Murphy. El agua bombeada se envía a través de uno de los seis intercambiadores de calor debajo de la catedral. El calentamiento que se extrae se envía a los manipuladores de aire y unidades de fan coil que lo entregan según sea necesario. En los meses más cálidos, el sistema extrae el exceso de calor de la catedral y lo empuja hacia el suelo, donde la tierra lo absorbe y sirve como disipador de calor.

La restauración de bosques, el mantenimiento de las turberas y la plantación de manglares son otras soluciones basadas en la naturaleza que podrían ayudar al mundo a combatir el cambio climático. En un ambiente muy diferente al de las calles que rodean la Catedral de San Patricio, Malteser International está reabasteciendo y restaurando los manglares, el pequeño árbol que crece en aguas salinas o salobres costeras, en Haití. Malteser, el brazo humanitario de la Orden de Malta, está instalando cuatro escuelas arbóreas a lo largo de la costa del barrio urbano de Cite Soleil y está rehabilitando y reforestando al menos 25 acres de manglares.

Los científicos dicen que explotar la naturaleza para sanar el planeta es solo una parte de la batalla. Jeffrey Sachs, profesor universitario y director del Centro para el Desarrollo Sostenible de la Escuela de Asuntos Internacionales y Públicos de la Universidad de Columbia, escribió recientemente en The Hill que el Green New Deal, presentado este año por los demócratas del Congreso, “respalda la ciencia como se explicó recientemente por el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC).

“Necesitamos eliminar las emisiones de carbono”, escribió Sachs. “No estamos hablando de un poco menos de emisiones; estamos hablando de una eliminación gradual de las emisiones para el año 2050 con el fin de tener una oportunidad de luchar para mantener el aumento de la temperatura de la Tierra a 1,5 grados Celsius por encima del nivel preindustrial, un aumento que de ninguna manera debe interpretarse como “seguro”, sino simplemente como potencialmente no catastrófico”.

Para lograr ese objetivo, dijo Sachs, es necesario lograr que la electricidad esté “libre de emisiones, mediante una combinación de energías renovables (eólica, solar, hidroeléctrica), nuclear y quizás algo de captura y almacenamiento de carbono.

“Los vehículos livianos deberían volverse eléctricos, y los camiones pesados, barcos y aviones deberían funcionar con una combinación de combustibles de cero carbono fabricados con energía limpia”, continuó. “La electricidad puede fabricar hidrógeno, que se pueda usar directamente (por ejemplo, en celdas de combustible o de combustión directa) o en combinación con carbono para fabricar líquidos y gases sintéticos”.

Sin embargo, un estudio reciente sugirió que las soluciones climáticas naturales (NCS) pueden proporcionar más de un tercio de la mitigación climática rentable que se necesita entre ahora y 2030 para estabilizar el calentamiento a menos de 2 ° C.

“Junto con las reducciones agresivas de emisiones de combustibles fósiles, las NCS ofrecen un conjunto poderoso de opciones para que las naciones cumplan con el Acuerdo Climático de París mientras mejoran la productividad del suelo, limpian nuestro aire y agua, y mantienen la biodiversidad”, dijo el estudio, publicado en las Actas del Academia Nacional de Ciencias.

Pero el ingenio que se muestra al encontrar soluciones naturales puede ser un ejemplo de lo que pidió la Conferencia de Obispos Católicos de África del Sur en 1999: “Los talentos y la participación de todos son necesarios para reparar el daño causado por el abuso humano de la creación de Dios”.

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