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«No» al matrimonio infantil

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Paul de Maeyer - publicado el 02/11/18

Malasia decide terminar con la plaga de las novias menores de edad

El nuevo gobierno de Malasia, guiado por el primer ministro Mahathir Mohamad, elegido el pasado mes de mayo, dice ”no” a los matrimonios de menores. Lo revela la agencia UCANews en un artículo publicado el lunes 22 de octubre. Ya hace días, el miércoles 10 de octubre, el gobierno había también anunciado querer abolir la pena de muerte.

El ejecutivo del país del sudeste asiático, ha emitido una directiva dirigida a las autoridades de cada Estado – Malasia es un Estado federal –, en la que fija en 18 años la edad mínima para contraer matrimonio, tanto para los ciudadanos musulmanes como para los no musulmanes, y esto sin excepción.

Como explica la agencia católica con sede en Hong Kong, ya existía el límite de los 18 años, pero la ley permitía excepciones. En lo que respecta a los no musulmanes, con la autorización de parte del Chief Minister (el primer ministro) de su Estado de residencia, las chicas podían casarse a partir de los 16 años. En cambio, la ley islámica fijaba a los 16 años la edad mínima para las chicas, pero con la ‘dispensa’ de un tribunal islámico era posible contraer matrimonio a una edad inferior.

De los datos estadísticos gubernamentales citados por UCANews, resulta que en la década 2007-2017, se contrajeron casi 15.000 matrimonios que implicaban a menores. En dos terceras partes de los casos, 10.000, se trató de uniones entre cónyuges de fe musulmana, mientras que el otro tercio, 4.999 casos, se trataba de personas de otros credos religiosos.

¿Qué ha empujado al ejecutivo a esta decisión?

Varios elementos han empujado o inducido al ejecutivo de Malasia a actuar. Un primer motivo es sin duda el fuerte clamor suscitado a finales de junio por la noticia de que una niña de 11 años de origen tailandés había sido dada en matrimonio a un hombre de 41 años, que ya tenía dos mujeres y seis hijos.

“Si es cierto, es chocante e inaceptable”, comentaba el caso la representante del Fondo de Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF) en el país, Marianne Clark-Hattingh, citada por el diario inglés The Independent, la cual había exhortado al nuevo parlamento malayo a modificar la ley.

Además, una fatwa (decreto religioso) emitida en 2014 por el National Fatwa Council, había preparado ya el terreno al gobierno de Mahathir Mohamad, diciendo que el matrimonio de menores era una “práctica no sana”, que crea “más daños que bien, sobre todo en cuanto respecta a la salud y la psicología de los niños implicados”.

Enviada especial de Naciones Unidas

El elemento quizás más incisivo ha sido la reciente visita a Malasia de la ponente especial de las Naciones Unidas sobre la trata de menores, la prostitución y la pornografía infantil, Maud de Boer-Buquicchio, que declaró sin medias tintas que “para ayudar a una niña a salir de la pobreza, hay que educarla, no casarla”.

“Reconozco la complejidad de los sistemas legales paralelos en Malasia, incluyendo las diferencias entre las leyes a nivel federal y estatal. Las prácticas del matrimonio infantil en Malasia son a menudo inducidas por la pobreza, las estructuras patriarcales, las costumbres y por ideas equivocadas sobre el sexo prematrimonial”, dijo la enviada especial de la ONU, citada por The Star (4 octubre).

Por otro lado, la experta holandesa elogió los esfuerzos de Malasia por reforzar la seguridad online y detener la difusión de materiales pedopornográficos a través de la adopción, en abril de 2017, de la Sexual Offences Against Children Act (SOACA), y la creación de tribunales especiales para los delitos sexuales a menores.

La situación en Bangladesh

Aunque en descenso, el número de matrimonios de menores sigue siendo alto en otro país asiático: Bangladesh. Según un informe difundido en estos días pasados, con ocasión de la Semana de los Derechos de la Infancia 2018 por la ONG Ain O Salish Kendra (ASK), Bangladesh tiene una de las tasas de matrimonios de menores más alta del mundo, escribe el Dhaka Tribune (19 octubre).

En 2017, más de la mitad de las jóvenes del Bangladesh estaban casadas antes de su décimo octavo cumpleaños. Por otro lado, una investigación realizada entre 2016 y 2017 en 19 distritos puso de manifiesto que la tasa de matrimonios de menores de edad inferior a los 15 años bajó del 62,8% en 2015 al 10,7% dos años después. Muy poco ha sido en cambio el descenso de la tasa de matrimonios de menores de edad inferior a los 18 años, del 62,8% en 2015 al 59,7% en 2016.

En su informe, la ONG recomienda, entre otras cosas, a los legisladores que cierren las lagunas de la Child Marriage Restraint Act, aprobada por el parlamento de Dhaka en febrero de 2017, y de aclarar las “circunstancias especiales” mencionadas en la norma, que permiten a los menores de edad contraer matrimonio antes de la edad establecida, para evitar posibles abusos.

Fenómeno muy difundido en África

También en África, el fenómeno de las niñas esposas “persiste con testarudez”, escribe el Economist (25 de septiembre). En Níger, por ejemplo, tres niñas de cada cuatro se casan antes de cumplir su décimo octavo cumpleaños, recuerda el reportaje del semanario inglés. Aunque la edad mínima fijada por la lay es de 15 años, algunas niñas son mucho más pequeñas: apenas 9 años.

Se calcula además que, de los aproximadamente 700 millones de mujeres en el mundo que han contraído matrimonio antes de cumplir los 18 años, casi la sexta parte, 125 millones, son africanas, continua el semanario, que subraya el carácter rural del fenómeno. A nivel global, para la mitad del siglo, casi la mitad de las niñas esposas serán africanas, prosigue el Economist.

Pero precisamente desde África viene también un buen ejemplo, que demuestra que es posible reducir el fenómeno de forma significativa. En Etiopía, uno de los países que en el pasado tenía una de las tasas más altas de todo el continente, se ha registrado en la última década el descenso más grande en todo el planeta, de la tercera parte. Uno de los secretos es la educación: el gobierno de Addis Abeba es de todos los africanos el que destina a la educación la partida más grande del gasto público.

Riesgos ligados a los matrimonios precoces 

Los matrimonios precoces, que ya constituyen de por sí un abuso, no solo lesionan los derechos de los menores implicados, obligándoles por ejemplo a abandonar la escuela, sino que tienen también un impacto negativo en la salud de las niñas, que «son las más vulnerables y más expuestas a sufrir violencia y abusos sexuales”, subraya la ONG Plan International. Además, los embarazos y los partos son la principal causa de muerte entre las niñas de la franja de edad entre los 15 y los 19 años.

El matrimonio precoz constituye, por lo demás, un factor de riesgo para la prole de las niñas madres. Según la última edición del informe Levels & Trends in Child Mortality (Niveles y tendencias en la mortalidad infantil), hecho público el mes pasado por UNICEF, los niños nacidos de madres aún adolescentes tienen 1,5 veces más riesgo de morir durante el primer mes de vida que los niños nacidos de mamás en la franja de edad de los 20 a los 29 años.

Esto vale también para los niños nacidos de madres que no tienen ninguna instrucción escolar. Resultan tener un riesgo 2,6 veces mayor de morir antes de cumplir los cinco años, respecto de los niños de madres con una educación secundaria o superior.

Junto con el círculo vicioso de la pobreza que caracteriza a este fenómeno, todos son argumentos que indican que el camino emprendido por el gobierno de Malasia es el correcto. El resultado de los matrimonios precoces son chicas excluidas de la educación y obligadas a criar hijos a una edad a la que muchas de sus coetáneas de todo el mundo quizás aún juegan con las muñecas.

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